Древние следы указывают на то, что у знаменитого человеческого предка Люси была компания

Модели участка А в Лаэтоли с использованием фотограмметрии, показывающей следы гомининов и соответствующую контурную карту из трехмерного сканирования поверхности.

Пять окаменелых следов ног в Лаэтоли, Танзания. Исследователи отсканировали их и присвоили им цветовую маркировку, чтобы выделить детали и глубину.

Около 3,6 миллиона лет назад прямоходящее существо пробралось сквозь слои недавно выпавшего вулканического пепла на территории нынешней северной Танзании. Когда антропологи обнаружили пять его окаменелых следов почти 50 лет назад, они не могли сказать, было ли это древнее двуногое животное, гоминин, медведь или обезьяна. Теперь новая команда утверждает, что раскрыла это незаконченное палеонтологическое дело, идентифицировав таинственного ходока, как неизвестный вид гоминина. Если это правда, то это существо жило в том же месте в то же время, что и знаменитый человеческий предок Люси. Это также указывало бы  на вертикальное положение при ходьбе в ранние периоды эволюционных изменений наших далеких предков .

Еще в 1976 году палеоантропологи прочесали местность под названием Лаэтоли на холмах северной Танзании в поисках окаменелостей. Два члена команды начали игриво бросать друг в друга сушеный слоновий навоз. И в процессе этого занятия, один из них прыгнул в овраг и заметил след животного, сохранившийся в затвердевшем вулканическом пепле. Команда, возглавляемая знаменитым палеоантропологом Мэри Лики, в конце концов обнаружила следы, оставленные древними слонами, бегемотами и другими существами, которые датируются 3,6 миллиона лет назад.

Было выделено пять последовательных следов. Они были полутреугольной формы с широкой подошвой, сужающейся к пятке. То, что оставило их, ходило на двух ногах, слегка пошатываясь, скрещивая одну ногу перед другой, — писала Лики.

В то время никто не знал, что делать с впечатлениями от того, что позже было названо территорией А, говорит Джереми ДеСильва, палеоантрополог из Дартмутского колледжа и старший автор нового исследования. Они выглядели странно. Лики предположила, что они могли быть оставлены гоминином, но другие эксперты предположили, что это были отпечатки лап медведя. Медведи иногда ходят на двух ногах, и их ноги сначала касаются земли пяткой, как у людей.

Затем, в 1978 году, команда Лики обнаружила десятки окаменелостей, оставленных несколькими существами примерно в 1 километре отсюда, но в том же слое вулканического пепла. Они мало походили на следы, найденные ранее. На самом деле, эти следы территории G были очень похожи на следы, которые вы или я оставили бы на пляже, — говорит ДеСильва. Многие предполагали, что они были оставлены близкими родственниками знаменитого ископаемого гоминина, известного как Люси, представителя австралопитека афаренсиса, предка человека, жившего между 3,9 и 3 миллионами лет назад.

А как насчет следов на участке А?

Одна из бывших аспиранток ДеСильвы, Эллисон Макнатт, занялась этой темой во время работы над своей докторской диссертацией в конце 2010-х годов. Макнатт, работает в Колледже остеопатической медицины Университета Огайо, прочитала о причудливых следах Лаэтоли и их предполагаемом медвежьем происхождении. В нескольких милях вверх по дороге от Дартмута находится Медвежий центр Килхэма, который занимается реабилитацией осиротевших медвежат. Почему бы не сравнить следы участка А в Лаэтоли с настоящими следами медведя?

Работая с сотрудниками центра, Макнатт соорудила покрытую мягким грунтом дорожку «уговорила» четырех молодых черных медведей, чьи лапы были примерно того же размера, что и следы Лаэтоли, пройти по ней за яблочным пюре или кленовым сиропом. Затем она измерила отпечатки следов медведя, включая длину шага, походку и размеры ступней. Макнатт и ее коллеги сравнили полученные данные с цифровыми реконструкциями отпечатков Лаэтоли — оригинальные слепки, сделанные в 1976 году, были утеряны с ранее собранными данными о ногах и походке людей и шимпанзе.

Эллисон Макнатт кормит медведя

Эллисон Макнатт, проводит эксперимент с отпечатками лап медведя

Когда анализ был сделан, Макнатт была уверена, что медведь не оставлял следов в Лаэтоли. У медведей узкие пятки и пальцы почти одинакового размера, а внешние пальцы немного больше остальных. У следов в Лаэтоли были широкие пятки и выступающий большой палец. Медведям также не хватает гибкости в бедрах или коленях, чтобы скрестить ноги друг перед другом, сказала Макнатт. У шимпанзе также отсутствует способность к перекрестному шагу. По ее словам, самый близкий родственник — это люди. Кто бы не оставил отпечатки в Лаэтоли, ступни там были немного шире, с немного более удлиненным большим пальцем, чем то, что мы видим сейчас у людей.

ДеСильва был убежден, что мы имеем дело с предками людей, но он знал, что нужно получить больше доказательств. Поэтому вместе с коллегами, в том числе исследователями из Департамента культурного наследия Танзании, вернулись в Лаэтоли и сверились со старыми картами Мэри Лики, чтобы найти и повторно раскопать так называемую территорию А, которая на протяжении многих лет была покрыта отложениями. Немного усилий и они обнаружили, что следы прекрасно сохранились.

На отпечатках отчетливо видно, что выступающий большой палец ноги, прилегает к меньшему второму пальцу. “Это еще одно убедительное свидетельство того, что он принадлежал двуногому гоминину», — говорит ДеСильва. Поскольку следы на территории А и G находятся в одном и том же слое вулканического пепла и поскольку два набора отпечатков сильно отличаются друг от друга, находка предполагает, что 3,6 миллиона лет назад в Лаэтоли ходили два разных вида двуногих гомининов. В пределах 1 километра друг от друга в течение нескольких дней, сообщают исследователи в журнале Nature сегодня. “Это показывает, что в то время пробовались различные варианты с движением на двух ногах”, — говорит ДеСильва.

Хотя он согласен со многими учеными в этой области в том, что афарский австралопитек оставил следы на поле G, личность создателя следов на поле A остается загадкой. Среди кандидатов, проживавших в этом регионе — кениантропы и австралопитек дейиремеда. Исследователи не нашли окаменелостей отпечаткови ног для первого, но есть окаменелости для второго, и они действительно имеют некоторое наводящее на размышления сходство со следами исследуемой территории А, отмечает ДеСильва. «Это существо действительно интригует меня как возможный кандидат в гоминины, чтобы оставить эти следы, но мы не будем знать наверняка, пока не продолжим работать на этом месте».

Идея о том, что медведи могли оставить следы на поле А, всегда была немного странным объяснением, — говорит Уильям Харкорт-Смит, палеоантрополог из Колледжа Лемана и Американского музея естественной истории.

Но он также не совсем уверен, что они были созданы предками людей. Я думаю, что вполне возможно, маловероятно, но возможно, что одним из вариантов того, кто сделал эти отпечатки, могла быть обезьяна, не являющаяся гоминином, — говорит Харкорт-Смит. Это довольно трудно выяснить без дополнительных отпечатков конечностей.

Это именно то, что ДеСилва и Макнатт надеются найти, как только снова станет безопасно путешествовать, учитывая сегодняшнюю ситуацию. Мы хотели бы вернуться, продолжить раскопки и попытаться найти ответ, — говорит Макнатт.

Майкл ПрайМайкл Прайс

Майкл Прайс — научный журналист из Сан-Диего, Калифорния.
Ссылки на исследования в тексте статьи.
Дополнительная информация:
Лики, М. Следы плиоцена в Лаэтоли, северная Танзания.(1978)

Читайте также: